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ESTADOS UNIDOS.- Durante meses, hemos visto mascarillas en lugares donde no deberían estar: desagües pluviales, calles, playas y parques. Ahora, estamos aprendiendo cuántos podrían estar inundando nuestros océanos.

“Una vez que el plástico ingresa al medio marino, es muy difícil moverse”, dijo el Dr. Teale Phelps Bondaroff, director de investigación de OceansAsia.

El grupo de conservación marina ha estado rastreando la cantidad de máscaras faciales que aparecen en una isla remota al sur de Hong Kong desde que comenzó la pandemia.

“Aproximadamente seis semanas después de que COVID llegara a Hong Kong, a fines de febrero, comenzamos a encontrar máscaras y muchas máscaras”, dijo Bondaroff. “Lo que es notable es que no encontrábamos máscaras faciales antes de COVID”.

Las máscaras están hechas con polipropileno, que Bondaroff describe como finas fibras de plástico.

“El hecho de que estemos empezando a encontrar máscaras que se rompen indica que esto es un problema real, que los microplásticos se están produciendo mediante máscaras”, dijo.

Estos pequeños trozos de plástico pueden permanecer en el océano durante cientos de años, amenazando a los peces e incluso contaminando el aire.

“La pregunta que no pudimos responder fue ¿cuántos están entrando en nuestros océanos? Simplemente no lo sabíamos “, dijo el Dr. Bondaroff.

OceansAsia lanzó un estudio para encontrar la respuesta y recientemente compartió sus hallazgos.

De las 52 mil millones de máscaras fabricadas a nivel mundial en 2020, se cree que 1,56 mil millones ingresarán a nuestros océanos este año, lo que resultará en 4,680 a 6,240 toneladas métricas adicionales de contaminación plástica marina.

Bondaroff dice que el informe utilizó una tasa de pérdida conservadora del 3 por ciento y el peso promedio de 3 a 4 gramos para una mascarilla quirúrgica de polipropileno de un solo uso, para llegar a la estimación.

“Las 1.56 mil millones de máscaras faciales que han ingresado a nuestros océanos en 2020 están ahí para el largo plazo. Permanecerán en el océano durante 450 años o más y se romperán en pedazos más pequeños “.

El informe señala que las ventas globales de máscaras faciales aumentaron de alrededor de $ 800 millones en 2019 a $ 166 mil millones en 2020.

“Eso es importante, necesitamos mantener a las personas seguras, pero al mismo tiempo eso tiene un impacto duradero en nuestro medio ambiente, y lo estamos viendo en las playas”, dijo Bondaroff.

Y dice, desafortunadamente, este problema constituye solo una pequeña fracción de la contaminación plástica que invade nuestros océanos.

MR