Por Claudio Villalobos

John Ingram puede señalar su primera interacción real con el fútbol. Fue el año en que el juego mundial llegó a los Estados Unidos para la Copa Mundial de la FIFA 1994. Sin embargo, Ingram lo seguía desde el extranjero, mientras vivía y trabajaba en Europa.
“Yo era estadounidense en Bélgica, pero estaba viendo y haciendo tratos con todos estos países europeos diferentes y mirando cuánto les importaba”, me dijo Ingram desde su casa en Tennessee, donde ha estado trabajando durante el cierre.

“Estaba viajando a Irlanda por un trabajo que estábamos haciendo y quizás recuerden que en 1994 Irlanda calificó e Inglaterra no, y no estoy seguro de qué irlandeses estaban más entusiasmados, el hecho de que calificaran o que Inglaterra no fue una fuente de conversación y pasión, siempre lo tomé en cuenta ”, admite.

El propietario mayoritario de Nashville SC todavía puede escuchar el sonido de las bocinas de los autos a las 3 a.m., ya que los belgas, a menudo más reservados, celebraron sus propios éxitos en el torneo. “Fue como” wow “, esto es realmente sorprendente lo importante que es esto para cada uno de estos países, incluso los países que no parecen preocuparse mucho por eso”, recuerda haber observado.

Podría haber sido un despertar de fútbol para Ingram, pero ya era un gran fanático de los deportes. “Crecí jugando un montón de deportes, todavía hago muchos saltos competitivos, ecuestres, así que sé lo que es competir, hablando relativamente, a altos niveles”, explica.

Una cosa es clara en el chat con el empresario de Nashville: su corazón deportivo está en Tennessee. Ingram ha sido un partidario a largo plazo del programa deportivo en la Universidad de Vanderbilt y actualmente preside el Comité Atlético. Cuando se trataba de fútbol, ​​la oportunidad de ayudar a llevar a la MLS a su casa fue el factor clave.

“Realmente no hubiera considerado o me hubiera interesado hacer esto en otro lugar”, explica. “Pensé que era un momento interesante para atrapar fútbol en este país. Los cambios demográficos estaban cambiando … las personas más jóvenes que crecían en el país no estaban vinculadas a los deportes estadounidenses típicos como lo han estado tradicionalmente “.

Por lo tanto, nos lleva a un momento histórico el 29 de febrero de 2020 en el Nissan Stadium. La retransmisión del primer partido de la MLS de Nashville SC en Fox 17 ha despertado recuerdos recientes mientras la comunidad está hambrienta de deportes.
Para Ingram, la noche de apertura comenzó temprano. “Fui al estadio probablemente tres horas antes … había trabajado tanto para prepararme para esa noche, vi a tanta gente y estaba decidida a querer ir temprano”. Solo quería sumergirme en él y quería agradecer a nuestros fanáticos y seguidores por lo que sabía que iba a ser mágico … era casi surrealista, pero era algo que nunca olvidaré “.

No habría que volver a sentarse en su asiento una vez que comenzara el juego. Ingram, como casi todos los fanáticos presentes, estaba de pie con ganas de patear cada pelota. Entonces, cuando Walker Zimmerman se lanzó para anotar el histórico primer gol de Nashville SC en la MLS, la reacción no fue diferente. “Creo que reaccioné como un fanático, saltando de un lado a otro, gritando, abrazándome, ni siquiera recuerdo a quién, sino con quién estaba al lado, pero fue maravilloso y espero con ansias muchos más momentos como ese”, dijo. dice con una sonrisa.

El resultado no fue como Nashville SC esa noche, pero la auténtica bienvenida de Music City perdura en la mente de Ingram. Desde el súper fanático Soccer Moses hasta el tifo homenaje a Johnny Cash, fue un debut único en la MLS que fue sincero gracias a los 59,069 fanáticos que establecieron un récord de asistencia para un partido de fútbol en Tennessee. “Primero comenzaría diciendo gracias, teníamos fe en ti para que aparecieras y lo hiciste”, dice Ingram. “Sentí que era lo que Nashville es, es lo que somos y eso es lo que quería”.

Los siguientes meses traerán desafíos sin precedentes, desde tornados hasta la actual pandemia de COVID-19. Un club de fútbol normalmente se abre paso en una comunidad, Nashville SC ha tenido que lanzarse de cabeza para desempeñar un papel. Mi conversación con Ingram se produce en la mañana cuando los jugadores se reportaron para un entrenamiento individual, una diversión de bienvenida y un pequeño paso hacia el regreso del fútbol.

“Mi analogía es un poco como en el Arca de Noé”, dice Ingram. “Cuando la paloma apareció en el arca de Noé con la pequeña rama en la boca, es una señal de que volveremos”. Creo que este club será una fuente importante de comunidad para la comunidad y creo que esa es una de las cosas maravillosas de los deportes en general, es pertenecer a algo más grande que tú … será una gran diversión mientras luchamos lejos de las ramificaciones de este virus y el tornado “.

Los desafíos a corto plazo permanecen, pero el propietario de Nashville SC todavía está buscando a largo plazo, recordándole por qué se unió por primera vez con la apuesta exitosa para unirse a la MLS. “Tengo hijos que son fanáticos de los deportes realmente apasionados y pensé que sería realmente algo divertido de hacer con ellos por el resto de mi vida y, con suerte, algo que podría transmitirles”, dice.

¿Y para los fanáticos y socios? Es un mensaje simple, inspirado en la letra cantada en esa noche mágica de Music City en febrero: “Como dice nuestro himno, sabes que nunca te daremos por vencido y esperamos que no nos des por vencido. Vamos a superar esto, vamos a volver y vamos a seguir trabajando para construir un club de fútbol exitoso y sostenible aquí en Nashville “.

Cuando regrese el fútbol, ​​Ingram, por ejemplo, tocará la bocina de su automóvil en celebración, al igual que los belgas en 1994.